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Nikola Tesla

Nikola Tesla (serbe cyrillique : Никола Тесла), né le 10 juillet 1856 à Smiljan, Empire d'Autriche (aujourd’hui en Croatie), et mort le 7 janvier 1943 à New York, États-Unis, est un inventeur et ingénieur américain d’origine serbe, ayant principalement œuvré dans le domaine de l’électricité.

Il est souvent considéré comme l’un des plus grands scientifiques dans l’histoire de la technologie, pour avoir déposé plus de sept cent brevets (qui seront pour beaucoup d'entre eux attribués à Thomas Edison) décrivant de nouvelles méthodes pour réaliser la « conversion de l’énergie ». Tesla est reconnu comme l’un des ingénieurs les plus créatifs de la fin du XIXe siècle et du début du XXe siècle. Pour sa part, il préférait plutôt se définir comme un découvreur.

Ses travaux les plus connus et les plus largement diffusés portent sur l’énergie électrique. Il a mis au point les premiers alternateurs permettant la naissance des réseaux électriques de distribution en courant alternatif, dont il est l’un des pionniers. Tesla s’est beaucoup intéressé au technologies modernes se focalisant sur l’électricité qui était le noyau de ses inventions. Il est connu pour avoir su mettre en pratique la découverte du caractère ondulatoire de l'électromagnétisme (théorisé par James Clerk Maxwell en 1864), en utilisant les fréquences propres des composants des circuits afin de maximiser leur rendement.

Biographie

Enfance et études

Nikola Tesla est né en 1856 à Smiljan, dans la Croatie militaire dépendant de l'Empire d'Autriche, situé aujourd'hui en Croatie. Il est l'avant-dernier d'une famille de cinq enfants dont les parents sont issus de familles serbes de religieux orthodoxes (tesla est un mot serbe qui signifie herminette). Le père de Nikola, Milutin Tesla, est le prêtre orthodoxe de Smiljan.

Dès son enfance, suite à divers évènements émotionnels (notamment la mort de son frère aîné Danijel), il développe de grandes aptitudes intellectuelles dont il témoigne dans son autobiographie bénéficiant d'une mémoire photographique hors du commun, d'un génie inventif, ainsi qu'un don de visualisation lui rendant maquettes et schémas inutiles. À 17 ans, il commence à inventer comme un autodidacte.

En 1875, il entre à l’école polytechnique de Graz, en Autriche, où il étudie les mathématiques, la physique et la mécanique. Une bourse lui est attribuée par l'administration des Confins militaires, le mettant à l'abri des problèmes d'argent. Ceci ne l'empêche cependant pas de travailler avec acharnement pour assimiler le programme des deux premières années d'études en un an. L'année suivante, la suppression des Confins militaires retire toute aide financière à Tesla, hormis celle, très maigre, que peut lui apporter son père, ce qui ne lui permet pas d'achever sa seconde année d'études.

Après quelques années passées à chercher du travail, Nikola Tesla débute en tant qu'ingénieur en 1881, à Budapest, à l'Office central du télégraphe du gouvernement hongrois.

Il s'intéresse aussi à la mythologie hindoue, puis au sanskrit comme Oppenheimer.

Ingénieur chez Edison

moteur à courant alternatif triphasé

En 1882, il vient à Paris et travaille pour la société Continental Edison à l'amélioration des équipements venant de la société mère. D'après son autobiographie, il achève de mettre au point le premier moteur à induction utilisant le courant alternatif. Il développe plusieurs instruments qui utilisent la rotation de champs magnétiques, et obtient un brevet en 1888. Personne en Europe ne s'intéressant à sa technologie, il accepte alors l’offre de Thomas Edison de venir travailler aux États-Unis.

En 1884, âgé de 28 ans, il débarque aux États-Unis, où Edison vient de créer le réseau électrique alimentant la ville de New York. Ce réseau, basé sur le courant continu, souffre de sérieux dysfonctionnements : accidents fréquents, pannes régulières, plusieurs incendies se déclenchent... De plus, cette électricité ne peut être acheminée sur une longue distance, elle nécessite une centrale tous les deux milles.

Tesla est partisan de l'adoption du courant alternatif, qui résoudrait tous ces problèmes, tandis qu'Edison, ardent défenseur du courant continu, y est totalement opposé. De ce fait et du fait des personnalités très narcissiques des deux hommes, une opposition farouche les divise, ce qui amène Tesla à démissionner.

Ingénieur chez Westinghouse

Un groupe de financiers, conscients du potentiel économique de sa proposition, propose à Tesla de fonder sa propre société, la « Nikola Tesla Company », basée à New York. Malheureusement il se fait escroquer et se retrouve sans argent, les financiers ayant récupéré l'entreprise dans laquelle il avait investi ses économies.

En 1886, George Westinghouse s’intéresse de près au courant alternatif. En tant que concurrent direct d’Edison, il rêve d’approvisionner les États-Unis en électricité. Il embauche Tesla comme conseiller. Une lutte titanesque (surnommée la Guerre des courants) s’engage entre Westinghouse-Tesla et Edison, elle finit par tourner à l’avantage du couple Westinghouse-Tesla.

En 1893, Westinghouse annonce que sa compagnie vient d’obtenir le contrat d’installation de toute l’infrastructure électrique. Rapidement, les États-Unis utiliseront exclusivement le courant alternatif préconisé par Tesla.

Nikola Tesla rencontre Walter Russell aux États-Unis.

Inventions majeures

Générateur de courant alternatif de Tesla
  • Depuis 1943, Tesla est considéré comme le créateur de la radio sous le brevet déposé à l'United States Patent and Trademark Office le 20 mars 1900. Avant que Tesla n'obtienne la primauté de l'invention, celle-ci était attribuée, à tort, à Marconi, plus populaire et meilleur homme d'affaires.
  • On lui doit le moteur électrique asynchrone, l'alternateur polyphasé, le montage triphasé en étoile, la commutatrice.
  • Il est le principal promoteur du transport de l'énergie électrique en courant alternatif.
  • En 1889 il s'intéresse à la haute fréquence et réalise un générateur fournissant une fréquence de 15 kHz.
  • Il expose en 1891, lors de démonstrations, sa lampe « haute fréquence » à pastille de carbone, plus économique que nos tubes fluorescents actuels et dont le concept préfigure celui de l'accélérateur à particules ou celui du microscope électronique.
  • À partir de 1896, en parallèle de Branly, il effectue des expériences de télécommande. En se basant sur l'excitateur de Hertz, il met au point la bobine qui porte son nom et qui constitue un premier émetteur accordé à ondes amorties. Tesla définit les bases de la télé-automatique. Il conçoit qu’on puisse un jour commander des véhicules à des centaines de kilomètres sans qu’il y ait d’équipage, en utilisant la télégraphie sans fil. Il crée deux navires robots télécommandés dont un est submersible. Ses brevets de 1895 contiennent en réalité les spécifications d’un bateau torpille sans équipage muni de six torpilles de 4,20 mètres.
  • Expérimentation des gigantesques résonateurs à haute fréquence de 1899 à 1900 à Colorado Springs, en vue de la construction d'une tour de télécommunication à Wardenclyffe (Shoreham), Long Island.
  • Tesla a, en outre, écrit sa théorie sur les armes à énergie dirigée avant le début du XXe siècle, son fameux « Rayon de la mort ».

Les radiocommunications et la transmission par ondes

C’est un transformateur à air avec des bobines primaires et secondaires réglées sur la résonance qui convertit à hautes fréquences des courants élevés de tensions relativement faibles, en courant faible de hautes tensions.

Tant que les fréquences sont élevées, les courants alternatifs de très hautes tensions s’écoulent largement sur la surface de la peau, sans causer de dommages. Des milliampères pénétrant dans les tissus nerveux peuvent tuer alors que beaucoup d’ampères sur la surface de la peau peuvent être tolérés pendant de brefs instants !

La bobine de Tesla sert en tant que dispositif de production de hautes tensions, toujours utilisé de nos jours sous une forme ou une autre dans tout récepteur radio ou de télévision ; elle deviendra très rapidement une partie de l’équipement de tout laboratoire de recherche universitaire.

Sa bobine a plusieurs applications médicales. En 1890, il est publié un article qui donne les valeurs thérapeutiques sur le corps humain du chauffage interne par des courants de hautes fréquences. Ce phénomène sera connu sous le terme de diathermie.

Le radar

Le radar est l’outil de défense de base de tous les pays du monde.

Tesla découvre le principe du radar en 1900, il le met au point et publie malgré des problèmes financiers les principes de ce qui deviendra, presque 3 décennies plus tard, le radar.

Il fonctionne comme les ultrasons des chauves-souris : on envoie un rayon concentré d’un courant de minuscules charges électriques vibrant à une très grande fréquence, puis après réflexion sur la cible, on réceptionne le rayon qu'on analyse pour enfin obtenir une image de la cible.

Quinze ans après la description du radar par Tesla, des équipes de chercheurs américains et français travaillent parallèlement d'arrache-pied à mettre au point un système fonctionnant selon ses principes. En 1934, une équipe française met au point et installe des radars sur des bateaux et sur des stations terrestres en utilisant des appareils conçus précisément selon les principes énoncés par Tesla. Le radar a été d’une grande aide aux Britanniques pendant la Seconde Guerre mondiale pour prévenir les attaques aériennes de l'armée allemande.

Les robots télécommandés

Tesla définit les bases de la télé-automatique. Il conçoit qu’on puisse un jour commander des véhicules à des centaines de kilomètres sans qu’il y ait d’équipage, en utilisant la télégraphie sans fil. Il crée deux navires robots télécommandés dont un est submersible.

Ses brevets de 1895 contiennent en réalité les spécifications d’un bateau torpille sans équipage muni de six torpilles de 4,20 mètres. Il affirme qu’un faible nombre de ces engins suffit pour « attaquer et anéantir une armada entière en une heure, et sans que l’ennemi puisse jamais localiser ni identifier la puissance qui le détruit ». Mais les conceptions de Tesla sont trop en avance pour l’époque et les responsables de la défense américaine considèrent son projet comme un rêve irréalisable qu’ils qualifient d’expérience de laboratoire.

Tesla qui a tant œuvré pour inaugurer l’ère de l’automatisation, sent que le monde autour de lui n'est manifestement pas prêt.

Ses recherches le poussent notamment dans certaines bases de l’informatique : des inventeurs de la deuxième partie du XXe siècle qui voulaient déposer des brevets dans le domaine informatique, se sont aperçus que Tesla les avaient précédés. « Je suis étonné par la répugnance qu’éprouvent les gens qui travaillent dans le domaine des ordinateurs à y reconnaître la priorité de Tesla, alors que Mrs Brattain, Bardeen et Schockley ont été couvert d’honneurs pour l’invention du transistor, qui a fait des calculatrices électroniques une réalité physique. »

Énergie libre

C’est au cours de la conférence du 20 mai 1891 à l’American Institute of Electrical Enginneers de New York, que Tesla a pour la première fois parlé de l’énergie libre. Voici ce qu’il annonce : « Dans quelques générations nos machines seront propulsées par cette énergie disponible à tout endroit de l’univers.[…] Dans l’espace il y a une forme d’énergie. Est-elle statique ou cinétique ? Si elle est statique, toutes nos recherches auront été vaines. Si elle est cinétique – et nous savons qu’elle l’est –, ce n’est qu’une question de temps, et l’humanité aura mis en harmonie ses techniques énergétiques avec les grands rouages de la nature. »

Distinctions

  • Auteur de plus de 700 brevets dont beaucoup sont attribués à tort à T. Edison traitant de nouvelles méthodes pour aborder la conversion de l’énergie, récipiendaire de quatorze doctorats des universités du monde entier et maîtrisant 32 langues.
  • 6 novembre 1915, la une du New York Times annonce que les prochains lauréats du Prix Nobel de physique sont Edison et Tesla. Cette nouvelle provient de l’agence Reuters de Londres. Le 14 novembre, l’agence Reuters de Stockholm dément l’information, les lauréats seront William Henry Bragg et son fils William Lawrence Bragg pour la détermination des structures cristallines par les rayons X (diffraction).
  • En 1917, il reçoit la médaille Edison de l’American Institute of Electrical Engineers.
  • Il obtient la médaille John Scott en 1934, une récompense attribuée à des scientifiques depuis 1816. Marconi l’avait obtenu en 1931 et Edison en 1889 et 1929.
  • Son nom a été donné en 1956 à l’unité d’induction magnétique : le Tesla (symbole : T), qui est l'unité dérivée d'induction magnétique (appelé parfois densité de flux magnétique ou champ magnétique) du Système international d'unités (S.I.).

Conflit sur l'héritage

Après son décès, la famille de Nikola Tesla engagea avec l'administration américaine une longue procédure judiciaire pour récupérer les documents de travail et les affaires personnelles de Tesla. Après un long procès, son neveu Sava Kosanović réussit à récupérer, en 1957, l'urne funéraire contenant les cendres de son oncle, ainsi qu'une partie de ses travaux. L'urne ainsi que les documents se trouvent aujourd'hui au Musée Nikola Tesla à Belgrade en Serbie.

Le mythe

  • Des légendes urbaines se sont développées autour du personnage, qui serait né par une nuit d’orage particulièrement fort, qui plus est dans l’Europe centrale (le pays des vampires), et/ou qui aurait été touché par la foudre, etc.
  • Le personnage de Tesla lui-même a inspiré les artistes : il apparaît dans le roman Le Prestige de Christopher Priest, sous les traits d’un scientifique qui aurait mis au point un système de téléportation. Sa rivalité avec Thomas Edison et ses expériences à Colorado Springs sont évoquées. Dans la version cinéma, réalisée par Christopher Nolan en 2006, le personnage de Tesla est incarné par David Bowie.
  • Il semblerait que la personnalité de Tesla ait marqué (consciemment ou non) l'écrivain H.P. Lovecraft, et ait inspiré le personnage éponyme de la nouvelle Nyarlathotep. Le personnage de Nyarlathotep est une figure majeure du Mythe de Cthulhu, un dieu chaotique complotant pour la destruction des humains, l'un de ses avatars étant un savant ambulant passant de ville en ville montrer des expériences en rapport avec l'électricité.
  • Il apparaît dans le roman de Paul Auster: Moon Palace, où l'un des personnages principaux, Thomas Effing, raconte l'avoir rencontré dans sa jeunesse.
  • Tesla est apparu comme l’un des premiers ennemis du super-héros Superman dans le rôle d’un savant fou utilisant un rayon de la mort. Dans la série TV Eureka, le lycée de la petite ville porte le nom de Tesla, et le rayon de la mort est souvent mentionné (principalement par Jack Carter) ou utilisé dans cette même série.
  • Dans le court-métrage Jack shows Megs his Tesla Coil, un segment de Coffee and Cigarettes de Jim Jarmusch, on voit Jack White montrer à Meg White une bobine de Tesla.
  • Un personnage du nom de Nikola Tesla apparaît de façon récurrente dans la série télévisée Sanctuary. Il y fait partie d’un groupe de scientifiques nommé « les Cinq », et deviendra un vampire.
  • Le personnage de Nikola Tesla est également utilisé pour un des épisodes de la série Détective Murdoch diffusé sur France 3 le 28 juin 2009.
  • Les bobines de Tesla envoient des décharges électriques aux attaquants dans les jeux Command & Conquer, Alerte Rouge et Defense Grid.
  • Le terme Tesla est largement utilisé dans la série de jeux vidéo Fallout, armes & armures à énergies, livres (Nikola Tesla et vous)... Le jeu reprend largement le thème de l'énergie, citant le nom pour améliorer entre autres les capacités intellectuelle et scientifique du joueur.
  • Le groupe Orchestral Manoeuvres in the Dark le cite dans sa chanson Tesla girls.
  • Le rayon Tesla envoie des décharges électriques dans le jeu Return To Castle Wolfenstein.
  • Son nom est la marque d'une nouvelle firme automobile, Tesla Motors, qui a présenté en 2008 sa première création, la Tesla Roadster, basée sur la Lotus Elise.
  • Dans le jeu fallout 3, son nom est utilisé dans le nom d'un livre: Nikola Tesla et vous.
  • Son nom est également employé dans le roman Hypérion de Dan Simmons. Il désigne un arbre électrique sacré.
  • Il est mentionné dans le film K-20 l'homme aux 20 visages, de Shimako Sato, le personnage principal (K-20) volant, au début du film, une machine, permettant la transmission d'énergie sans fils, créée par Tesla.
  • Tous les ans, le jour de son anniversaire, Google rend hommage à Nikola Tesla en personnalisant en son honneur la page d'accueil de son moteur de recherche. D'autres scientifiques ont reçu l'hommage du célèbre moteur de recherche comme Léonard de Vinci, Thomas Edison, Hans Christian Ørsted,...
  • Le groupe des années '80 de glam rock : Tesla.
  • on note aussi en 2010 que la nouvelle carte graphique de nVidia naît sous le nom de code fermi tesla (tesla étant la division professionnelle des cartes graphiques de calculs à usage professionnel de la firme).
  • Dans le jeu-vidéo Ratchet & Clank un des gadgets se nomme le "Griffeur Tesla" permettant d'électrocuter les ennemis et d'activer des mécanismes électriques.
  • Le jeu Dark Void sorti en 2009 intègre le personnage de Nikola Tesla au côté du héros Will. Il sera pour ce dernier l'inventeur de tout un tas de gadgets qui lui seront bien utiles.
  • Dans la série de science-fiction Eureka, Tesla est le nom du lycée où Zoe Carter, la fille du shérif Jack Carter, étudie.
  • Dans le jeu Assassin's Creed II, Tesla apparait dans les énigmes données par le Sujet 16. On nous présente Tesla comme un assassin qui lutte contre Edison qui serait un templier (ou du moins utilisé par les templiers). En effet, Tesla aurait voulu donner l'électricité à tous au contraire d'Edison.
  • Enfin, le 23 septembre 2010 , l'écrivain français Jean Echenoz publie Des éclairs (Ed. Minuit ), où Gregor incarne Nikola Tesla.
  • Les inventions de Nikola Tesla jouent un rôle important dans la série télévisée Warehouse 13. L'arme principale des agents de l'entrepôt 13, un pistolet incapacitant électrique, est nommé d'après lui, son inventeur.
  • Source : http://fr.wikipedia.org/wiki/Nikola_Tesla.
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