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Des bactéries modifiées convertissent l'énergie du soleil en carburant liquide

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Le chimiste Daniel Nocera. / HARVARD GAZETTE

Stocker l'énergie inépuisable du soleil, soumis aux caprices des nuages ​​et le jour et la nuit, estbientôt possible. Des chercheurs de l'Université de Harvard (USA) ont développé un système sophistiqué qui utilise des bactéries génétiquement modifiées pour convertir l'énergie solaire en combustible liquide. L'approche, si elle est confirme sa rentabilité, aidera à relever le défi de l'énergie et lutter contre le changement climatique.


Les chercheurs, dirigés par le chimiste américain Daniel Nocera, ont utilisé l'énergie du soleil pour obtenir de l'hydrogène à partir d'eau (composée de deux atomes d'hydrogène et un atome d'oxygène). Avec cet hydrogène, la bactérie modifiée, de l'espèce eutropha Ralstonia est capable de transformer le CO2, le principal gaz responsable du réchauffement de la planète, en l'alcool de carburant, l'isopropanol. Étant liquide, il peut être transporté à travers l'infrastructure existante, soulignent les auteurs.

Nocera caresse l'espoire d'une révolution mondiale de l'énergie. En 2009, il a été considéré comme l'une des 100 personnes les plus influentes dans le monde par le magazine Time en reconnaissance de ses progrès "vert" inspiré par les combustibles de la photosynthèse des plantes.

"Les cellules photovoltaïques ont un potentiel considérable pour répondre aux besoins futurs de l'énergie renouvelable, mais des méthodes efficaces et évolutives sont nécessaires pour stocker l'électricité intermittente qu'ils produisent et à mettre en œuvre l'énergie solaire à grande échelle», expliquent les auteurs aujourd'hui dans la revue PNAS. D'autres équipes de recherche ont atteint des méthodes similaires, mais ont besoin pour accélérer les réactions chimiques avec des métaux précieux comme le platine et l'indium, coûteux. L'équipe de Nocera utilisé comme catalyseurs des métaux abondants sur terre, tels que le cobalt, atteindre des performances trois fois supérieures à ceux du meilleure combustible électrochimique, faite par des systèmes similaires. Pour les auteurs, c'est "une preuve importante que le concept est valide ».

"Ce système nest pas encorepour nos voitures. Jusqu'à présent, ce ne est qu'une découverte scientifique. Maintenant, nous devons l'améliorer afin d'être commercialisable, même si nous sommes déjà si efficace, ou plus, que la photosynthèse naturelle", a déclaré Nocera. Aucune entreprise n'est à ce jour intéressée par le nouveau système. L'année dernière, la multinationale américaine Lockheed Martin, un géant dans l'industrie aérospatiale et de la défense, a acheté l'un des produits de laboratoire Nocera: une sorte de feuille artificielle qui utilise l'énergie solaire pour séparer l'hydrogène et l'oxygène de l'eau. L'hydrogène peut également être utilisé comme combustible, mais il ya peu d'infrastructures pour une utilisation facile.

Il ya deux ans, les scientifiques de l'Université d'Exeter (Royaume-Uni) et Shell Oil ont modifiés les gènes d'une autre bactérie, Escherichia coli, pour fabriquer du diesel à partir d'acides gras. Le biocarburant, promettant désormais face à des défis marketing, que ce est moins cher. En 2013, produire un litre coutait plusieurs milliers d'euros.

Source: Elpais.com